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Juan Manuel Blanes: el nacimiento de la pintura nacional

Juan Manuel Blanes (1830-1901), que en su obra recreo los episodios que forjaron la nueva nación y puso rostro a sus héroes, es considerado el primer pintor nacional. Sus oleos Juramento de los Treinta y Tres Orientales (1878) y Artigas en la Ciudadela (1885) fueron elogiados por la sociedad montevideana de la época y siguen siendo reconocidos como hitos de la iconografía nacional. El juramento, uno de los cuadros mas importantes de Blanes, fue realizado con el máximo de rigor histórico, pues el pintor se documento de forma exhaustiva visitando la playa de la Agraciada y entrevistando a los sobrevivientes del episodio. Esta búsqueda de verosimilitud llevo a Blanes a recurrir como apoyo, en muchos de sus cuadros, a la incipiente fotografía, como en el caso de La rebita de 1885.

Siendo ya un pintor conocido obtuvo una beca del gobierno uruguayo para estudiar en la Academia de Bellas Artes de Florencia. En Italia no se sintió atraído por los macchiaioli (los machistas, vanguardia pictórica de la época), pero tampoco fue un seguidor estricto de las normas artísticas impartidas por la Academia. Rechazo la oposición neoclasicismo romanice que Blanes haya sido solamente un pintor de retratos o de cuadros históricos. Esta preocupación por trasmitir valores a las jóvenes republicas americanas se puede observar en Un episodio de la fiebre amarilla en Buenos Aires, realizado en 1871, que fue unánimemente elogiado. La tela, de grandes dimensiones, recrea la escena de un hecho del que había informado la prensa: el hallazgo en una humilde habitación sobre las orillas del Riachuelo de una italiana muerta, victima de la enfermedad, junto a la cual se halla su peque fío hijo; ante ellos, de pie, están los doctores en leyes José Roque Pérez y Manuel Argerich, quienes destacaron en la lucha contra la plaga que también acabo con sus vidas. El cuadro da cuenta de la pobreza en que Vivian los inmigrantes recién llegados, y los dos hombres son representados como modelos morales dignos de imitación.

También en los cuadros de su serie Gauchitos hay algo mas que imágenes camperas. Llamadas axial por sus reducidas dimensiones (30 x 37 cm de promedio), estas pinturas muestran gauchos pacíficos y sedentarios, en los que no se observa la agresividad que comúnmente se les atribuya. Con ello, Blanes busco plasmar unos personajes que se identificaran con el país, evitando recordar su participación en las recientes guerras civiles que habían asolado el Río de la Plata.

En el siglo XIX hubo otros pintores de éxito, al surgir una clase media formada por inmigrantes que se convirtió para muchos de ellos en una activa clientela. Géneros preferidos por estos sectores fueron los bodegones y las marinas, mientras que el retrato continuo contando con una importante demanda. Eduardo Dionisio Carbajal (1835-1895), que estudio en Florencia como Blanes, realizo numerosos retratos de grandes personajes de la vida publica uruguaya, siendo una de sus obras mas reproducidas la titulada Artigas en el Paraguay. También hay que mencionar a Domingo Aporte (1855-1928), retratista oficial y primer director del Museo Nacional de Bellas Artes, fundado en 1912, y a Diogenes Hequet (1866-1902), que estudio en Paris y destaco como pintor de cuadros de batallas, ademas de como dibujante y litografió.

Otra de las principales figuras del periodo fue Miguel Palleja (1861-1887), quien no siguió la tradición de la pintura académica como hicieron sus contemporáneos. Tras viajar a Europa a los 17 anos estudio en Barcelona, Paris e Italia, regresando al Uruguay en 1882. Durante este periplo conoció la obra de los pintores impresionistas, cuyo movimiento era la vanguardia del momento. Su infidencia se refleja en muchos cuadros de este artista, que con su pincelada libre y emotiva y la indefinicion en los contornos de las figuras anticipo la pintura uruguaya del Novecientos.

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